Federico II, considerado um dos gênios militares da história, escreveu no século XVIII que “uma das operações mais complexas para um Exército é atravessar um grande rio na presença do inimigo”. A infantaria ucraniana na frente de Kherson não precisa conhecer as palavras do rei da Prússia para sentir que a missão mais difícil de suas vidas os espera. Quando o EL PAÍS perguntou a Yuri Chorkes, oficial da 98ª Brigada de Infantaria Tática, em outubro, como eles conseguiriam atravessar o rio Dnieper sob fogo russo, ele e seus homens permaneceram em silêncio. Somente depois de alguns segundos, Chorkes conseguiu responder: “Será muito difícil, mas terá que ser feito, outros Exércitos conseguiram antes de nós”. As últimas a conseguir essa façanha foram as tropas soviéticas em 1943, contra a Alemanha nazista.

Chorkes compareceu a este jornal durante uma pausa na ofensiva ucraniana em Nova Kajovka, cidade na margem leste do rio Dnieper, na região de Kherson. Suas unidades são a ponta de lança do avanço do noroeste para a província, e seu caminho leva direto para Nova Kajovka. A partir deste município é controlado o abastecimento de água à Crimeia e a uma das maiores barragens da Ucrânia. Quando a entrevista aconteceu, suas tropas estavam a 30 quilômetros do rio. Se o anúncio de Moscou na quarta-feira se tornar realidade e as forças russas deixarem os territórios que ocupam no lado oeste do Dnieper, os homens da 98ª Brigada terão passagem livre para o rio. O que os espera lá é algo que nenhum exército contemporâneo enfrentou: o Dnieper, ao passar por Kherson, tem entre um e três quilômetros de largura. Hanna Shelest, diretora de estudos de defesa do think tank ucraniano Prism, enfatiza que não se trata apenas do fluxo de água: “Teoricamente, a superação do rio pode ser alcançada com o apoio aéreo adequado. Mas na outra margem o plavnias várzeas do Dnieper, ótimas para pescar, mas péssimas para transportar qualquer equipamento pesado.”

Existem vários estudos publicados na última década sobre estratégia militar no campo fluvial. As análises dos britânicos Kevin Rowlands e do americano Edward J. Marolda, soldados aposentados e historiadores de prestígio, concluem que batalhas fluviais em larga escala não se repetiram desde a Segunda Guerra Mundial. Os combates em água doce foram a tônica na Guerra do Vietnã, houve também na invasão do Iraque em 2003, mas foram ações que, pelo terreno e pelos tipos de Exércitos enfrentados, não podem ser comparadas ao que a Ucrânia enfrenta diante de uma superpotência como Rússia e no quarto maior rio da Europa.

Tríplice Linha de Defesa Russa

A última vez que um exército cruzou o rio Dnieper foi o exército russo, na primeira semana da invasão, no inverno passado. As Forças Armadas da Ucrânia não resistiram e as brigadas invasoras se estabeleceram na cidade de Kherson e em parte das províncias de Dnipro e Mikolaiv. À medida que a Ucrânia começou a controlar as frentes norte (Kiev) e leste da guerra, o caminho para o sul valeu a pena com o inimigo recuando constantemente em direção ao Dnieper. Se a Ucrânia agora quiser atravessar o rio, passando pela cidade de Kherson e por Nova Kajovka, como assegura seu Alto Comando para a região Sul, encontrará um cenário muito diferente. “Atravessar o Dnieper, especialmente com as forças russas fortificadas nas margens leste e sul, provavelmente será um grande desafio para as tropas ucranianas”, Howard Altman, um veterano jornalista militar em A Zona de Guerra. As últimas imagens de satélite divulgadas por analistas como Benjamin Pittet mostram que a Rússia ergueu três linhas defensivas paralelas de 100 quilômetros de comprimento, começando na margem leste do rio Dnieper, cada uma com cerca de seis quilômetros de distância. As linhas são compostas por trincheiras, ninhos de metralhadoras, bunkers de concreto e posições seguras para blindagem.

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Rowlands, diretor do Centro de Estudos Estratégicos da Marinha do Reino Unido, afirmou em um estudo de 2018 que as grandes batalhas fluviais da Segunda Guerra Mundial só ocorreram quando um dos contendores tinha clara superioridade aérea. Assim foi em 1943 no Dnieper, quando o Exército Vermelho transportou milhares de pára-quedistas, e assim foi quando os Aliados cruzaram o Reno em 1945. Marolda acrescentou Riverine Warfare, as operações da Marinha dos EUA em águas interiores —livro de referência publicado pela Marinha dos Estados Unidos—, tão relevante quanto quem controla o acesso ao rio por sua foz. A Rússia tem no papel o controle do ar e do Mar Negro, mas as defesas antiaéreas ucranianas e os mísseis antinavio forçaram os aviões de guerra russos a permanecer no solo e seus navios a se abrigar nas águas da Crimeia. Com a anulação mútua na guerra aérea e marítima, a artilharia será o que decidirá o equilíbrio, explicou na semana passada à BBC o general Dmitro Marchenko, um dos principais líderes da ofensiva na cidade de Kherson.

Marchenko confirmou que o plano é atravessar o Dnieper e que o desembarque só ocorrerá quando seus batalhões tiverem “pessoal, armas e equipamentos suficientes”. “Assim que a tivermos, a contra-ofensiva continuará.” Marchenko acrescentou mais duas condições para ousar nesta operação: que a OTAN fornecesse artilharia capaz de atingir 300 quilômetros de distância e mais sistemas de defesa antiaérea. Até agora, os Estados Unidos resistiram a fornecer armas de longo alcance à Ucrânia por medo de serem usadas em território russo. A artilharia de precisão americana Himars, essencial na contra-ofensiva ucraniana para anular os centros de abastecimento das tropas invasoras, chega a pouco mais de 70 quilômetros de distância.

A Ucrânia tem outra alternativa, apostar em uma ofensiva da cidade de Zaporizhia, sob seu controle e na margem leste do Dnieper. Mas esta operação é mais dolorosa e mais longa, além de arriscada, porque para chegar a Kherson, as forças ucranianas teriam que libertar o território da província de Zaporizhia em mãos russas (e onde está localizada a usina nuclear de Energodar, a maior da Europa, localizado). A isso deve-se acrescentar que o fariam contra duas linhas de defesa russas, uma ao sul de Kherson e outra a nordeste, de Donetsk. O Estado-Maior ucraniano está empenhado em cruzar o Dnieper ao passar por Kherson porque é a maneira mais rápida de fechar a passagem de equipamentos e tropas russas da Crimeia. Altman acredita que conseguir isso será muito difícil, e estima que o futuro terá uma frente estagnada no Dnieper, “com uma potencial troca de guerra brutal e prolongada em que a artilharia, mais uma vez, é o foco da batalha”.

O general francês Jérôme Pellistrandi levantou inúmeras dúvidas nesta quinta-feira em uma entrevista em Inter da França sobre a viabilidade de contornar o Dnieper, e foi mais longe ao prever um destino negro para Kherson: “Se os ucranianos reconquistarem esta área, a cidade estará sob artilharia russa. Apesar de liberada, Kherson não poderá ser habitada, será uma cidade fantasma.” Fontes do Alto Comando Ucraniano no sul confirmam a este jornal que a sua previsão é de que a artilharia russa comece a atingir a cidade de Kherson e a sua costa ocidental de forma massiva no mesmo momento em que entram os primeiros soldados ucranianos.

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