Aumentar as taxas de juros é um custo, nenhum benefício | O negócio

A inflexibilidade com que os bancos centrais estão determinados a aumentar as taxas de juros é notável. Em nome do controle da inflação, eles estão dispostos a provocar uma recessão ou a agravá-la se ela ocorrer por conta própria. Além disso, eles reconhecem abertamente que suas políticas causarão sofrimento, embora não digam que a pior parte recairá sobre os pobres e marginalizados (e na América, pessoas de cor), e não sobre seus amigos de Wall Street.

Como mostra um novo relatório do Roosevelt Institute, do qual sou co-autor, qualquer benefício de uma maior redução da inflação como resultado de taxas de juros mais altas será mínimo em comparação com o que é previsível em qualquer caso. Já há sinais de que a inflação está diminuindo. Talvez não tão rápido quanto os otimistas esperavam um ano atrás (antes da invasão russa da Ucrânia), mas é de fato moderado, e pelos mesmos motivos que os otimistas detalharam na época. Por exemplo, eles previram que o preço dos automóveis cairia assim que a escassez de semicondutores fosse resolvida. Foi o que aconteceu e, de fato, os estoques das montadoras estão aumentando.

Os otimistas também esperavam que os preços do petróleo caíssem, em vez de continuarem subindo; mais uma vez, foi exatamente isso que aconteceu. De fato, o barateamento das fontes renováveis ​​de energia significa que o preço do petróleo no longo prazo cairá ainda abaixo do nível atual. É uma pena que não tenhamos mudado para renováveis ​​antes. Estaríamos muito mais protegidos das oscilações dos preços dos combustíveis fósseis e muito menos vulneráveis ​​aos caprichos de petroditadores como o presidente russo Vladimir Putin e o líder saudita, o belicista e assassino de jornalistas príncipe herdeiro Mohamed bin Salman (a quem todos chamam de MBS). É de agradecer que ambos tenham falhado na sua aparente tentativa de influenciar as eleições intercalares de novembro passado nos Estados Unidos, apelando a uma redução notável da produção de petróleo no início de outubro.

Há ainda outro motivo para otimismo, que tem a ver com as margens de lucro das empresas (a diferença entre preços e custos). Estes vinham aumentando lentamente como resultado da crescente monopolização da economia dos EUA, mas desde o início da crise da covid-19 dispararam. À medida que a economia sai da pandemia (e, com sorte, da guerra), espera-se que essas margens diminuam, moderando a inflação. É verdade que os salários vêm crescendo mais rápido do que antes da pandemia há algum tempo, mas isso é bom depois do enorme aumento secular da desigualdade que ocorreu, agravado pela recente queda nos salários reais (deflacionados) dos trabalhadores.

O relatório do Roosevelt Institute também refuta o argumento de que a inflação atual se deve a gastos excessivos durante a pandemia e que reduzi-la requer um longo período de alto desemprego. A inflação de demanda ocorre quando a demanda agregada excede a oferta agregada potencial. Mas, em geral, não é o que tem acontecido. Em vez disso, a pandemia levou a inúmeras restrições setoriais de oferta e mudanças na demanda, que (em combinação com ajustes assimétricos) foram os principais impulsionadores dos aumentos de preços.

Por exemplo, hoje a população dos EUA é menor do que as projeções pré-pandêmicas. As políticas da era Trump para a covid-19 não só contribuíram para a perda de mais de um milhão de pessoas nos Estados Unidos (e esse é apenas o número oficial), como também reduziram a imigração, devido à presença de novas restrições e um ambiente menos acolhedor e ambiente mais xenófobo. O que fez os aluguéis subirem não foi um grande aumento na demanda por moradia, mas sim que a disseminação do teletrabalho levou a mudanças nas preferências (particularmente entre os trabalhadores do conhecimento) quanto ao local de residência. Com a realocação de muitos profissionais, o custo de alugar ou comprar uma casa aumentou em algumas áreas e diminuiu em outras. Mas o aumento do primeiro foi maior do que a diminuição do segundo; portanto, as mudanças na demanda contribuíram para os números da inflação nominal.

Voltemos à questão principal em questão. As taxas de juros mais altas aumentarão a oferta de semicondutores para carros ou petróleo (como se de alguma forma convencessem a MBS a produzir mais)? Eles vão baixar o preço dos alimentos (exceto por causar uma queda global na renda de tal magnitude que as pessoas tenham que ajustar suas dietas)? Claro que não. Por outro lado, o aumento das taxas de juros tornará ainda mais difícil a mobilização de investimentos que possam aliviar as restrições de oferta. E como o relatório do Instituto Roosevelt e um anterior que escrevi com Anton Korinek para o show da Brookings Institution, há muitas outras maneiras pelas quais o aumento dos preços do dinheiro pode aumentar as pressões inflacionárias.

É mais provável controlar essa inflação com políticas fiscais bem direcionadas e outras medidas mais específicas do que com políticas monetárias indiscriminadas e potencialmente contraproducentes. A resposta apropriada aos altos preços dos alimentos, por exemplo, é reverter a velha política de apoio aos preços agrícolas, segundo a qual os agricultores são pagos para não produzir quando deveriam ser encorajados a produzir mais.

Da mesma forma, a resposta apropriada aos aumentos de preços derivados do poder de mercado excessivo é fazer cumprir melhor a lei da concorrência; e a resposta ao aumento dos aluguéis para as famílias pobres é encorajar o investimento em novas moradias, enquanto o aumento das taxas de juros terá exatamente o efeito oposto. Se houvesse escassez de mão de obra – um contexto em que o sinal típico é de aumento dos salários reais, ao contrário do que estamos vendo – a resposta deveria incluir mais creches, políticas pró-imigração e medidas de aumento salarial. e melhorar as condições de trabalho.

Depois de mais de uma década de parcas taxas de juros, faz sentido “normalizá-las”. Mas aumentar as taxas mais do que o necessário em uma tentativa quixotesca de controlar a inflação em um curto espaço de tempo não apenas causará sofrimento agora, mas deixará cicatrizes duradouras, especialmente entre aqueles menos capazes de suportar os efeitos de políticas imprudentes como essas. . Por outro lado, a maioria das respostas fiscais e outras descritas aqui trariam benefícios sociais de longo prazo, mesmo que a inflação acabasse sendo menor do que o previsto. É bem conhecida a frase do psicólogo Abraham Maslow segundo a qual, “se tudo o que você tem é um martelo, todos os problemas lhe parecem pregos”. O fato de o Federal Reserve dos EUA ter um martelo não significa que ele tenha que sair e destruir a economia com um martelo.

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